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Edición 386

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CIENCIA Y TECNOLOG√ćA

Pensar en una tierra inundada del todo, evoca la vieja pel√≠cula postapocal√≠ptica del calentamiento global ‚ÄĒcon Kevin Costner‚ÄĒ, y lo cierto es que los mundos acu√°ticos ‚ÄďPlanetas o lunas con oc√©anos globales‚Äď sol√≠an ser considerados parte de la ciencia ficci√≥n.

Pesca mayor

Dr. Hernán Edrían Chavarría Aguilar

Para el caso, vemos a la Tierra como un mundo cubierto de agua, pero sus mares tienen una profundidad promedio de 3.5 km, con alrededor de 11 km en el punto m√°s hondo ‚ÄĒla Fosa de las Marianas‚ÄĒ, eso como veremos, es poca agua. Hoy hay datos que apoyan la realidad de los mundos acu√°ticos, que hasta podr√≠an ser muy comunes.

EN NUESTRO SISTEMA SOLAR, las lunas Europa, Enc√©lado, Tit√°n, Gan√≠medes e incluso el planeta enano Plut√≥n, se sabe o sospecha, que tienen un oc√©ano bajo su cubierta de hielo y es posible que otros planetas en nuestro sistema tambi√©n tengan agua, a√ļn por encontrar.

NEPTUNITOS. Un nuevo estudio publicado en la revista PNAS del 29 de abril del 2019 por el astrónomo de la Universidad de Harvard Li Zeng y sus colegas propone que algunos exoplanetas podrían ser mundos acuáticos con océanos mucho, pero MUCHO más hondos que cualquiera en nuestro sistema solar, tanto como cientos o miles de kilómetros.

Con datos obtenidos de simulaciones por computadora, el equipo sugiere que en particular los sub-Neptunos (sN), planetas con un radio de dos a cuatro veces superior al del nuestro, con más probabilidad, tendrían océanos globales muy profundos, en vez de gruesas atmósferas como los enanos gaseosos, gigantes gaseosos o gigantes de hielo.

Estos son son uno de los dos principales tipos de planetas encontrados hasta ahora, el otro son las supertierras, entre una y cuatro veces el tama√Īo de la Tierra, densas y rocosas (no hay ninguna en nuestro sistema solar, a menos que encuentren al planeta IX).

CHANA O JUANA. El debate actual es acerca de si estos sN, son enanos gaseosos o mundos acu√°ticos. Tienen densidades muy bajas y los astr√≥nomos no est√°n seguros si son planetas gaseosos con gruesa atm√≥sfera de hidr√≥geno, pero m√°s peque√Īos y con n√ļcleo rocoso, o si su baja densidad significa que tienen mucha agua.

Lo com√ļn ser√≠a asumir que son enanos gaseosos, ya que los mundos acu√°ticos necesitan estar m√°s all√° de la ‚Äúl√≠nea de nieve‚ÄĚ en un sistema planetario, donde las temperaturas son lo suficientemente fr√≠as para agua o hielo, y muchos sN est√°n muy cerca de sus estrellas.

Sin embargo, las nuevas simulaciones sugieren que este no es siempre el caso y que muchos sN tienen atm√≥sferas muy peque√Īas en relaci√≥n a su tama√Īo, m√°s como la Tierra o Venus.

CAMBIO DE ORBITA.El descubrimiento de numerosos sistemas, con diferentes poblaciones de exoplanetas en órbita muy cerca de sus estrellas, desafía las teorías de formación planetaria basadas en nuestro sistema solar.

Adem√°s, los mundos acu√°ticos s√≥lo podr√≠an formarse lejos de sus estrellas, los hallazgos sugieren que as√≠ fue y gradualmente derivaron cerca en un proceso de reducci√≥n orbital llamado ‚Äúmigraci√≥n‚ÄĚ, impulsado por la gravedad del disco de gas del cual se form√≥ el planeta, as√≠ su composici√≥n se habr√≠a determinado cuando estaba en una √≥rbita m√°s lejana y fr√≠a. Si resulta que los mundos acu√°ticos son comunes, eso reforzar√≠a la teor√≠a de que la migraci√≥n sucede como proceso clave en la formaci√≥n de planetas, en otras estrellas y en nuestro propio sistema solar.

MUCHA AGUA. La investigaci√≥n indica que muchos sN son muy h√ļmedos, los resultados muestran que al menos 25% de su masa deber√≠a ser agua o hielo y quiz√° tanto como 50%, lo cual es una cantidad sorprendente, la Tierra en comparaci√≥n, s√≥lo tiene una masa de agua del 0.025% del total. Algunos de los mundos acu√°ticos podr√≠an tener tanta agua que podr√≠an estar por completo empapados, con fluido hasta las partes m√°s profundas; las presiones en lo hondo de esos oc√©anos, ser√≠an similares a millones de veces nuestra presi√≥n atmosf√©rica, en esos ambientes extremos, el agua l√≠quida ser√≠a comprimida en fases de hielo √ļnicas de alta presi√≥n, como el hielo VII o el superi√≥nico, los cuales en la Tierra no ocurren en la naturaleza, pero si han sido creados en laboratorio. Estos hielos de alta presi√≥n son en esencia como las rocas de silicato en el manto profundo de nuestro mundo, duras y muy calientes.

ATIPICO.Los modelos computarizados también tomaron en cuenta otras variables, incluyendo la abundancia de gases nebulares, hielos ricos en agua, materiales rocosos como el hierro y el níquel, e influencias de complejos procesos químicos derivados de la temperatura, rangos de enfriamiento, evaporación, condensación, densidad y distancia de su estrella.

Estad√≠sticamente, podr√≠a haber m√°s de estos mundos acu√°ticos que planetas rocosos como la Tierra, es probable que la mayor√≠a de las estrellas comunes como el sol tenga uno o m√°s de ellos. En general, este tipo de arquitectura en un sistema solar, con supertierras rocosas y sN ricos en agua cercanos a sus estrellas, podr√≠a ser el m√°s com√ļn en la V√≠a L√°ctea. Quiz√°, nuestro sistema solar es at√≠pico.

VIDA. De acuerdo con Anders Sanberg, investigador y director asociado del Instituto del Futuro de la Humanidad de la Universidad de Oxford, a diferencia de los fondos marinos terrestre, de las lunas jovianas y saturninas, estos mundos podr√≠an no ser ideales para la vida a pesar de tener tanta agua, porque tendr√≠an sus elementos minerales hundidos bajo cientos o miles de kil√≥metros de hielo de alta presi√≥n, aun as√≠, ser√≠an much√≠simo mejores que los enanos gaseosos.

Si los mundos acuáticos descritos en este estudio de verdad existen, abrirían un capítulo nuevo por completo en la exploración exoplanetaria. Serían diferentes de todo lo visto antes, como tomar partes de la Tierra, lunas oceánicas y planetas gaseosos y combinarlo todo, pero en una escala mucho mayor, en esencia, mundos acuáticos con esteroides…

Y aunque ya es caer en el terreno de la ficci√≥n, alguno hasta podr√≠a tener una atm√≥sfera respirable y gravedad tolerable para nosotros, en ese navegar√≠amos en un ‚ÄúMare infinitum‚ÄĚ ‚Ķ ¬ŅHabr√° pesca mayor?



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